Cientistas da missão Juno da Nasa, a agência espacial americana, observaram grandes quantidades de energia girando sobre regiões polares que contribuem para as poderosas auroras de Júpiter.

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Examinando dados coletados pelos espectrógrafos ultravioleta e detectores de partículas energéticas a bordo da nave espacial Juno, na órbita de Júpiter, uma equipe liderada por Barry Mauk, do Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins, Maryland, observou assinaturas de poderosos potenciais elétricos, alinhados com o campo magnético de Júpiter, que aceleram os elétrons em direção à atmosfera em energias até 400 mil elétrons-volt (eV).

Segundo os cientistas, isso é 10 a 30 vezes maior do que os maiores potenciais aurorais observados na Terra, onde apenas vários milhares de volts são normalmente necessários para produzir as auroras mais intensas nas regiões polares, como o Alasca e Canadá, norte da Europa e Antártida.

Auroras de Júpiter: cientistas diante de um poderoso mistério
Visão reconstruída das luzes do norte de Júpiter por meio dos filtros de um instrumento da sonda Juno, em 11 de dezembro de 2016 (Foto: Nasa/JPL-Caltech/Bertrand Bonfond)

Júpiter tem as auroras mais poderosas do Sistema Solar, de modo que a equipe não ficou surpresa de que os potenciais elétricos tenham um papel na produção deles.

O que realmente está incomodando os pesquisadores é que, apesar das magnitudes desses potenciais em Júpiter, nem sempre eles são observáveis e também não são a fonte das auroras mais intensas, como na Terra.

“Em Júpiter, as auroras mais brilhantes são causadas por algum tipo de processo de aceleração turbulenta que não entendemos muito bem. Há dicas em nossos dados mais recentes, indicando que à medida que a densidade de potência da produção auroral se torna mais forte e forte, o processo torna-se instável e um novo processo de aceleração assume, mas teremos que continuar observando os dados”

Os cientistas consideram que Júpiter é um tipo de laboratório de física para mundos além do nosso Sistema Solar, dizendo que a habilidade de Júpiter para acelerar partículas carregadas para imensas energias tem implicações sobre como sistemas astrofísicos mais distantes aceleram as partículas.

No entanto, o que eles aprendem sobre as forças que impulsionam as auroras de Júpiter e moldando seu ambiente climático espacial também tem implicações práticas em nosso próprio quintal planetário.

“As energias mais altas que observamos nas regiões aurorais de Júpiter são formidáveis. Essas partículas energéticas que criam as auroras fazem parte da história na compreensão dos cintos de radiação de Júpiter, que representam um desafio para Juno e futuras missões espaciais para Júpiter em desenvolvimento”

Mauk e colegas apresentam suas descobertas na edição desta quinta-feira, 7 de setembro de 2017, da revista Nature.

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